Josh Hamilton fue la primera selección general de los Rays en el Draft amateur de 1999. Tres años después, Tampa Bay tomó a B.J. Upton con la segunda selección general, y un año más tarde, los Rays seleccionaron a Delmon Young como No. 1.

Todos ellos tienen ahora algo en común: Encabezan la lista de los mejores jardineros disponibles en la agencia libre este invierno. Los tres bien podrían terminar firmando con un nuevo equipo.

Estos muchachos se encuentran entre la crema y nata de un grupo relativamente concurrido que incluye desde un potencial integrante del Salón de la Fama en Ichiro Suzuki hasta quien fuera un fijo en el Juego de Estrellas en Andruw Jones y a los mejores jardineros centrales del momento en Michael Bourn, el boricua Ángel Pagán y Shane Victorino. Cody Ross, Ryan Ludwick y Jonny Gomes son jardineros de esquina quienes han demostrado ser valiosos en equipos ganadores.

También está el siempre imponente Torii Hunter, quien todavía puede producir y aportar liderazgo y experiencia a cualquier clubhouse, y el dominicano Melky Cabrera, cuya temporada de ensueño que estaba teniendo con los Gigantes se convirtió en una pesadilla tras ser suspendido 50 juegos por dopaje. Johnny Damon pudiera estar en busca de trabajo, junto a Grady Sizemore, Marlon Byrd, el venezolano Bobby Abreu y Rick Ankiel.

Luego está Nick Swisher, el jardinero derecho ambidiestro quien cumplirá 32 años de edad este mes y quien promedió 26 vuelacercas y 87 carreras producidas y un porcentaje de slugging de .483 en las últimas cuatro temporadas con los Yankees.

Como vemos hay mucho de donde escoger, desde jardineros centrales que pueden ser primer bate hasta jardineros de esquina que pueden alinear en la parte gruesa del lineup.

Por encima de todos ellos está Hamilton, el jugador de cinco herramientas y cinco veces llamado al Juego de Estrellas quien se llevó el trofeo al Jugador Más Valioso de la Liga Americana en el 2010 y bateó para .285 con 43 jonrones y 128 remolques en el 2012 para los Rangers.

Bajo casi cualquier estándar, Hamilton es el mejor de este grupo y el mejor entre todos los jugadores de posición disponibles en el mercado. El pitcher Zack Greinke es el único que pudiera disputarle la etiqueta de agente libre más codiciado este invierno.

Todavía no hay indicios de dónde terminará jugando Hamilton o si será capaz de obtener un millonario contrato multianual que los peloteros de su talla usualmente reciben. Es difícil pensar que no haya un equipo que le pueda ofrecer un largo contrato de al menos $20 millones por año.

Los Rangers le hicieron la oferta necesaria de $13.3 millones para poder recibir una selección del Draft como compensación si Hamilton firma con otro club. Pero se espera que eventualmente Texas presente una sólida oferta para volver a firmar a Hamilton. Mientras tanto, los Rangers dejarán que el cañonero explore el mercado. Hamilton ha dicho que los Rangers tendrán la última oportunidad de recontratarlo, pero lo que le ofrezcan pudiera no ser suficiente para hacerlo firmar en caso de que otro equipo decida abrir la chequera en grande.

La edad y el largo historial de lesiones de Hamilton, además de sus problemas de alcoholismo, hacen de un largo contrato un gran riesgo. Pero eso mismo sucede con muchos jardineros agentes libres que superan los 30 años de edad, como le sucedió a los Medias Rojas con Carl Crawford, a los Mets con Jason Bay y a los Nacionales con Jayson Werth.

Upton tiene apenas 28 años de edad y ha visto acción en al menos 144 encuentros en cada una de las últimas cinco campañas. En sus últimas seis temporadas completas ha bateado para .255 con un promedio de embasarse de .338 y un porcentaje de slugging de .430, promediando 19 cuadrangulares, 71 carreras producidas y 36 estafas por año.

Upton es 10 días más joven que Cabrera, el JMV del pasado Juego de Estrellas quien promediaba .346 con 11 vuelacercas y 60 empujadas en 113 juegos para los Gigantes antes de ser suspendido. Aún no está claro de qué forma los equipos verán a Cabrera o lo que pueden esperar del dominicano en el futuro. Es casi seguro que alguien le ofrezca al menos un pacto por un año para darse cuenta.

Por otro lado, Swisher y Bourn ofrecen un historial de consistencia. Swisher ha jugado el equivalente a ocho temporadas completas en Ligas Mayores, con un promedio de 162 juegos de .256 con 28 jonrones, 90 carreras producidas, 143 ponches, un porcentaje de embasarse de .361 y .467 de slugging. No ha visitado la lista de lesionados desde el 2005.

Bourn es un primer bate que ha promediado 85 carreras anotadas, 51 bases robadas y un porcentaje de embasarse de .339 por cada 162 partidos en sus siete años de carrera. También ha ganado dos Guantes de Oro.

Hunter ha recibido nueve Guantes de Oro. El último fue en el 2009, cuando todavía patrullaba el jardín central para los Angelinos. La campaña pasada jugó el bosque derecho, y a la edad de 37 años, pudiera ya no ser visto como un jardinero central de primera categoría. Hunter impuso una marca en su carrera al batear para .313 esta pasada temporada.

Pero eso no le alcanzó para que los Angelinos le hicieran una oferta. Hamilton, Upton, Swisher y Bourn fueron los únicos cuatro jardineros agentes libres que recibieron una oferta de sus ex equipos. Eso pudiera beneficiarle a Hunter en el mercado, porque el club que decida firmarlo no tendrá que ceder una selección del Draft en el proceso.