Justin Verlander

OAKLAND -- Desde el 2000, los Atléticos bajo el mando del gerente general Billy Beane han disputado cinco Juegos 5 decisivos en Series Divisionales y los han perdido todos. El año pasado, precisamente en un quinto partido de vida o muerta en dicha ronda ante los Tigres, fueron blanqueados en Oakland por el derecho Justin Verlander.

Los "verdes" esperan que no se repita la historia.

Será el mismo Verlander que se subirá a la lomita el jueves por Detroit en el Juego 5 de esta Serie Divisional de la Liga Americana, contra unos Atléticos que le darán la bola al novato Sonny Gray.

"Bueno, en esto uno no puede disimular. No se trata de simplemente otro juego más", dijo Verlander al hablar de su tarea del jueves en el O.co Coliseum. "La temporada está en la línea".

Efectivamente, los Tigres evitaron ser eliminados por los Atléticos con una emocionante victoria el martes en el Comerica Park de Detroit para obligar este quinto choque. El manager de los felinos, Jim Leyland, decidió poner al probable Cy Young de la Americana, Max Scherzer, como relevista en ese Juego 4-cuando el jueves hubiese sido su turno-sabiendo que Verlander estaría disponible para el Juego 5 con su descanso normal.

No es para menos.

Verlander ya tiene experiencia eliminando a los Atléticos en choques de vida o muerte. El 11 de octubre del 2012, el derecho le tiró una blanqueada a Oakland, ponchando a 11 bateadores en una victoria por 6-0 de Detroit.

En esta misma serie, Verlander volvió a dominar a los Atléticos con siete ceros más y otros 11 ponches, saliendo sin decisión aquí el sábado en el Juego 2 que al final fue un triunfo de los locales.

"Ha sido un gran lanzador", dijo el receptor de los Tigres, Alex Avila. "Lo ha hecho mucho. Parece tener la habilidad de crecerse en los momentos grandes. Ha lanzado muchos de estos juegos. Sabe controlarse y por encima de eso cuenta con un gran material". Luego de tener una temporada regular por debajo de su estándar, Verlander parece haber recuperado la forma. No ha permitido carreras en sus últimas tres aperturas, que comprenden un total de 19.0 episodios. En dicho lapso ha ponchado a 33 bateadores.

"Creo que eso se debe a algunos ajustes que he hecho, o quizás uno de mil que traté de hacer este año", dijo Verlander. "Definitivamente, fue una lucha todo el año.

"Sabía que no iba a ser un proceso rápido, así que me propuse una fecha para estar listo para la postemporada a toda costa. Ese último mes de la temporada encontré algunas cosas que me beneficiaron, la localización y mi material en general. Sentí que lancé mejor, especialmente en esas últimas tres, cuatro aperturas".

UNA SERIE BIEN PAREJA
Los primeros dos partidos de esta serie fueron de mucho pitcheo; se anotó un total de seis carreras entre ambos equipos. Los dos choques celebrados en Detroit contaron con más bateo, ya que hubo 23 anotaciones entre el lunes y el martes.

En total, los números se ven bien parejos: Detroit lleva promedio colectivo de .234 con 14 carreras anotadas, mientras que Oakland batea .243 con 15 vueltas.

Verlander y su oponente en el montículo para el Juego 5, Gray, contribuyeron a la primera parte de la serie al propinar el sábado pasado un total de 15.0 ceros entre ambos.

De su parte, Oakland está decidido a ponerle fin a la racha de 22.0 innings en blanco que Verlander le ha tirado en playoffs desde el 2012.

"Uno trata de descifrar qué te hizo", dijo el manager de los Atléticos, Bob Melvin. "Está lanzando un poco diferente este año, pero sí tenemos experiencia con él.

"Creo que es una situación en la que si te va bien, llevas esa confianza al próximo juego y si no, tratas de ver en qué te fue mal a ver si puedes combatirlo".

Agregó el torpedero de los Atléticos, Jed Lowrie: "El fuerte de nuestra ofensiva todo el año ha sido confiar en todos y no tratar de hacer demasiado. Esa es la forma más fácil de llegarle a alguien como Verlander, darte la mayor cantidad de oportunidades posible para anotar.

"Hay que embasar a los corredores, lograr que tenga innings de cierto estrés y no dejar que pasee por esos innings".